El Quinteto de Stephan.

El Quinteto de Stephan.

Lo que se ha denominado El Quinteto de Stephan no se trata más que de cinco galaxias en proceso de fusión o colisión. La imagen nos muestra una nueva visión de este acontecer galáctico en el cosmos. Dicha imagen se ha realizado con las observaciones de rayos X del Observatorio Espacial Chandra de la NASA representada por ese linea curva de color azul en el centro de la imagen y las observaciones en óptico realizada por el Observatorio de Hawaii de Canadá-Francia representada en color amarillo, rojo, blanco y azul. Cuatro de las galaxias son visibles en la imagen óptica y además están debidamente identificadas, (NGC 7317, NGC 7318a, NGC 7318b y NGC 7319), la galaxia NGC 7320 que se observa en primer plano no es un miembro del grupo.  La galaxia NGC 7318b está pasando por el núcleo de galaxias a casi 2 millones de millas por hora y se cree que está causando la cresta de la emisión de rayos X mediante la generación de una onda de choque que calienta el gas circundante.

El calor adicional por explosiones de supernovas y vientos estelares probablemente también ha tenido lugar en El Quinteto de Stephan. Un gran halo de emisión de rayos X - no se muestra aquí - detectada por el Observatorio Espacial XMM-Newton de la ESA podría ser evidencia de los golpes de calentamiento por las colisiones entre galaxias anteriores de este grupo. Algunas de las emisiones de rayos X es probable que también sean causadas por los sistemas binarios que contienen estrellas masivas que están perdiendo material a las estrellas de neutrones o agujeros negros.

El Quinteto de Stephan ofrece una rara oportunidad de observar a un grupo de galaxias en el proceso de evolución de un sistema débil de rayos X dominado por galaxias espirales a un sistema más desarrollado dominado por las galaxias elípticas y brillantes emisiones de rayos X. Ser capaz de presenciar el increíble efecto de las colisiones en la causa de esta evolución es importante para aumentar nuestra comprensión de los orígenes de los rayos X brillantes de los halos de gas caliente en grupos de galaxias.

El Quinteto de Stephan muestra un signo adicional de interacciones complejas en el pasado, en particular las largas colas visibles en la imagen óptica. Estas características fueron causadas probablemente por uno o más pasos a través del grupo de galaxias de NGC 7317. El Quinteto de Stephan fue descubierto hace 130 años y se encuentra a una distancia aproximada de 280 millones de años-luz de la Tierra en la constelación Pegaso.

Créditos
Rayos X: (NASA/CXC/CfA/E.O'Sullivan); 
Óptico: (Canada-France-Hawaii-Telescope/Coelum)


Estudiando el Quinteto.
Imagen del Hubble del Quinteto de Stephan.

Un choque entre los miembros de un famoso quinteto de galaxias revela una variedad de estrellas a través de una amplia gama de colores, desde jóvenes estrellas azules hasta estrellas envejecidas, las estrellas rojas.

Este retrato del Quinteto de Stephan, también conocido como el Grupo Compacto Hickson 92, fue tomada por la nueva Wide Field Camera 3 (WFC3) a bordo del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA. El Quinteto de Stephan, como su nombre lo indica, es un grupo de cinco galaxias. El nombre, sin embargo, es un tanto inapropiado. Los estudios posteriores realizados han demostrado que la galaxia miembro del grupo NGC 7320, en la parte superior izquierda, es en realidad una galaxia en primer plano que está aproximadamente siete veces más cerca de la Tierra que el resto del grupo.

Tres de las galaxias han distorsionado sus formas, los brazos espirales tienen formas alargadas y las colas de marea gaseosas largas que se han formado contienen miles de cúmulos de estrellas como prueba de sus encuentros cercanos. Estas interacciones han provocado un frenesí de nacimiento de las estrellas en el par central de las galaxias. Este fantástico retrato se juega contra un rico telón de fondo de galaxias lejanas.

La imagen, tomada en luz visible e infrarrojo cercano, presenta una longitud de onda amplia de WFC3. Los colores trazan las edades de las poblaciones estelares, lo que demuestra que el nacimiento estelar se produjo en diferentes épocas por lo que se extiende a través de cientos de millones de años. La visión infrarroja de la cámara también se asoma a través de las cortinas de polvo para ver agrupaciones de estrellas que no se pueden ver en luz visible.

NGC 7319, en la parte superior derecha, es una galaxia espiral barrada con brazos espirales distintos que giran casi 180 grados hacia la barra. Las motas azules en el brazo espiral en la parte superior de NGC 7319 y los puntos rojos justo por encima y a la derecha del núcleo son grupos de muchas miles de estrellas. La mayor parte del quinteto está demasiado lejos incluso para el Hubble para poder resolver el tipo de estrella individual de cada galaxia.

Continuando hacia la derecha, la siguiente galaxia parece tener dos núcleos pero en realidad son dos galaxias, NGC 7318A y NGC 7318B. Jóvenes y brillantes cúmulos de estrellas azules y nubes rosadas de hidrógeno resplandeciente donde están naciendo estrellas infantiles rodean las galaxias. Estas estrellas tienen menos de 10 millones de años de edad y aún no han volado de su nube natal. Lejos de las galaxias, a la derecha, es una zona del espacio intergaláctico donde muchos cúmulos de estrellas se están formando. NGC 7317, abajo a la izquierda, es una galaxia elíptica de aspecto normal que se ve menos afectada por las interacciones.

En claro contraste con estas galaxias encontramos la galaxia enana NGC 7320 en la parte superior izquierda. Estallidos de formación estelar se están produciendo en el disco de la galaxia, como se ve por los puntos azules y rosas. El Hubble puede resolver las estrellas individuales en esta galaxia probando que NGC 7320 está más cerca de la Tierra. NGC 7320 está a 40 millones de años luz de la Tierra. Los otros miembros del quinteto residen a unos 300 millones de años-luz de distancia en la constelación de Pegaso.

Estos miembros más distantes son marcadamente más roja que la galaxia en primer plano, lo que sugiere que estrellas más viejas residen en sus núcleos. Las luz estelar también puede ser enrojecida por más polvo que se levanta en los encuentros.

Estudiado por Edouard Stephan M. en 1877, el Quinteto de Stephan es el primer grupo compacto de galaxias que se descubrió.

WFC3 observó el Quinteto en julio y agosto de 2009. La imagen compuesta se realizó mediante el uso de filtros que aíslan la luz de las porciones de color azul, verde e infrarroja del espectro, así como la emisión de hidrógeno ionizado.

Estas observaciones del Hubble son parte del Hubble Servicing Mission 4 Early Release Observations. Las primeras observaciones de la misión. los astronautas de la NASA instalaron la cámara WFC3 durante una misión de mantenimiento en mayo para actualizar y reparar los 19 años de edad del telescopio Hubble.

Crédito
NASA/ESA y el equipo de Hubble SM4 ERO.

Entradas más visitadas.

NGC 6543, la nebulosa Ojo de Gato.

SN 1604, la Supernova de Kepler.

Los Pilares de la Creación.

NGC 2392, la Nebulosa del Esquimal.

La escala del Universo.

Terzan 5, cúmulo globular.

IC 2006, una galaxia elíptica.

SNR 0509-67.5, una burbuja espacial.

Galaxias y clases de galaxias.