Messier 31, la Galaxia de Andrómeda.

La Galaxia de Andrómeda y sus alrededores.
M31.

La imagen superior se trata de una visión de campo amplia realizada por el Observatorio Espacial Hubble de la NASA/ESA en el espectro visible. Dicha imagen nos muestra en toda su extensión la Galaxia de Andrómeda. La galaxia de Andrómeda aparece muy grande en el cielo, varias veces el tamaño de la Luna llena pero mucho menos brillante. El Hubble está diseñado para realizar observaciones muy detalladas de partes del cielo muy pequeñas. Las observaciones del Hubble de la Galaxia de Andrómeda nos muestran estrellas y cúmulos individuales en vez de la estructura en espiral característica de este objeto celeste, se cree que nuestra galaxia, la Vía Láctea, tiene una forma similar.

Recientes estudios han descubierto una barra de estrellas en el núcleo de esta galaxia por lo que se considera que M31 es una galaxia espiral barrada, también se calcula que posee un tamaño de 260.000 años-luz de diámetro, Andrómeda se encuentra a una distancia de 2,5 millones de años-luz hacia la constelación de Andrómeda. La galaxia recibe su nombre de la mitología griega, la princesa Andrómeda, puede ser observada a simple vista en una noche oscura. M31 es la galaxia más grande del Grupo Local a la que pertenece junto con nuestra Vía Láctea, la Galaxia del Triangulo y unas 30 galaxias más pequeñas que funcionan como galaxias satélites de las anteriores, estudios recientes consideran a la Galaxia del Triangulo como una galaxia satélite de M31. Los astrónomos creen que nuestra galaxia y la Galaxia de Andrómeda se fusionaran dentro de unos 3.000 millones de años para formar una galaxia elíptica supergigante a la que la han bautizado como Lactómeda.

Crédito: 
ESA/Hubble y Digitized Sky Survey 2. Agradecimiento: Davide De Martin (ESA/Hubble).

M31 EN VISIÓN ULTRAVIOLETA
M31 en visión ultravioleta.

La Galaxia de Andrómeda es una galaxia similar a la nuestra, nuestra vecina más cercana nos muestra de cerca como este tipo de galaxias evolucionan. La imagen superior se expande por unos 260.000 años-luz, se necesitaron unas 11 imágenes de campo diferentes del Galaxy Evolution Explorer (GALEX), un telescopio orbital que produjo este fantástico retrato de M31 en luz ultravioleta. Mientras los brazos espirales destacan en imágenes ópticas de Andrómeda en esta imagen en luz ultravioleta los brazos espirales parecen más anillos concéntricos alrededor del núcleo galáctico. Una imagen dominada  por estrellas masivas, jóvenes y tremendamente calientes. Los astrónomos han interpretado esta imagen de los anillos como una evidencia que Andrómeda colisionó con su pequeña vecina galaxia elíptica M32 hace unos 200 millones de años.

Créditos de imagen: 
GALEX/NASA, JPL-Caltech.

M31 en luz infrarroja.
M31 en visión de infrarrojos.
Esta imagen compuesta infrarroja del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA muestra la galaxia de Andrómeda, vecina de la Vía Láctea. La imagen pone de relieve el contraste entre olas agitadas de la galaxia de polvo (rojo) y el mar suave de las estrellas más viejas (azul). La vista del Spitzer también muestra bandas de polvo de Andrómeda torciéndose todo el camino hasta el centro de la galaxia, una región que está repleta de estrellas. En las imágenes de luz visible, esta región central tiende a estar dominado por la luz estelar.

Los astrónomos usan estas nuevas imágenes para medir el brillo infrarrojo total de Andrómeda. Debido a que la cantidad de luz infrarroja emitida por las estrellas depende de sus masas, las mediciones de brillo proporcionan un método novedoso para "sopesar" la galaxia de Andrómeda. De acuerdo con este método, la masa de las estrellas en Andrómeda es de unos 110 mil millones de veces la masa del Sol que está en consonancia con cálculos anteriores. Esto significa que la galaxia contiene alrededor de un billón de estrellas (porque la mayoría de las estrellas son en realidad menos masivas que el Sol). A modo de comparación, la Vía Láctea se estima que puede contener alrededor de 400 mil millones de estrellas. Una galaxia pequeña compañera llamada NGC 205 es visible por encima de Andrómeda, otra galaxia compañera elíptica llamada M32 también se puede observar por debajo de la galaxia.

La galaxia de Andrómeda, también conocida cariñosamente por los astrónomos como Messier 31, se encuentra a 2,5 millones de años luz de distancia en la constelación de Andrómeda. Es la galaxia espiral más cercana a la Vía Láctea, por lo que es el espécimen ideal para examinar cuidadosamente la naturaleza de las galaxias. En una noche clara y oscura, la galaxia se pueden observar a simple vista como una mancha borrosa. Todo el disco de Andrómeda abarca unos 260.000 años luz, lo que significa que un haz de luz tardaría 260.000 años para viajar de un extremo a otro de la galaxia. En comparación, la Vía Láctea es de alrededor de 100.000 años luz de diámetro. Cuando se ve desde la Tierra, Andrómeda ocupa una porción del cielo equivalente a siete lunas llenas.

Debido a que esta galaxia es tan grande, las imágenes infrarrojas del Spitzer tuvieron que ser cosidas juntas de cerca de 3.000 exposiciones separadas. La luz detectada por el conjunto de cámaras infrarrojas de Spitzer en 3,6 y 4,5 micras es sensible a la luz de las estrellas y sobre todo se muestra en azul y verde, respectivamente. La luz de 8 micrones muestra los rastros de polvo caliente y se muestra en rojo. La contribución de la luz estelar se ha restado de la imagen de 8 micrones para resaltar mejor las estructuras de polvo.

Créditos: 
NASA/JPL-Caltech/P. Barmby (Harvard-Smithsonian CfA).

ANDRÓMEDA VISTA POR EL HERSHCEL.
Andrómeda por Herschel.
Esta imagen es una nueva visión de la galaxia de Andrómeda desde el observatorio espacial Herschel, cúmulos de estrellas que se forman son revelados con el más mínimo detalle. Herschel es una misión de la Agencia Espacial Europea, ESA, con la participación importante de la NASA.

La Galaxia de Andrómeda, también conocida como M31, es la galaxia principal más cercano a nuestra propia Vía Láctea a una distancia de 2,5 millones de años luz por lo que es un laboratorio natural ideal para estudiar la formación de estrellas y la evolución de las galaxias. Sensible a la luz de infrarrojo lejano, el polvo frío mezclado con el gas, Herschel busca nubes de gas donde nacen las estrellas. La nueva imagen revela algo del polvo muy frío en la galaxia, sólo unas pocas decenas de grados por encima del cero absoluto, color rojo en esta imagen.

En comparación, las regiones más cálidas, como el bulbo central densamente poblado, hogar de las estrellas más viejas, adquieren una apariencia azul. La intrincada estructura está presente en todo el tamaño de 260.000 años luz de toda la galaxia con zonas de formación de estrellas organizados en los brazos espirales y al menos cinco anillos concéntricos intercalados con lagunas oscuras donde la formación estelar está ausente.

Andrómeda es sede de varios cientos de millones de estrellas. Esta nueva imagen demuestra claramente que muchas más estrellas esperan para despertar a su existencia.

Créditos: 
ESA/Herschel/PACS & SPIRE Consortium, O. Krause, HSC, H. Linz

Entradas más visitadas de los últimos 30 días.

Del material que están hechos los agujeros negros.

ESO 456-67, nebulosa planetaria.

Las grandes sorpresas pueden venir en pequeños paquetes.

El Hubble Ultra Deep Field y MACS J1149.5 + 2223.

Identificado el primer planeta errante.

Júpiter y el cometa Shoemaker-Levy 9.

Fusiones de galaxias generan ondas de radio.

Arp 244, la galaxia de las antenas por el Hubble.

U Antliae, una estrella gigante roja envejecida.

Cómo convertirse en una estrella.