NGC 2818, nebulosa planetaria.

Hubble captura imágenes de una nebulosa dentro de un grupo.
NGC 2818

La nebulosa planetaria NGC 2818 está anidada dentro del cúmulo de estrellas abierto NGC 2818A. Tanto el cúmulo como la nebulosa residen a más de 10 000 años luz de distancia, en la constelación meridional Pyxis (la brújula).

NGC 2818 es una de muy pocas nebulosas planetarias en nuestra galaxia ubicada dentro de un cúmulo abierto. Los racimos abiertos, en general, están ligeramente encuadernados y se dispersan durante cientos de millones de años. Las estrellas que forman las nebulosas planetarias suelen vivir durante miles de millones de años. Por lo tanto, es raro que un grupo abierto sobreviva el tiempo suficiente para que uno de sus miembros forme una nebulosa planetaria. Este grupo abierto es particularmente antiguo, estimado en casi mil millones de años.

La espectacular estructura de NGC 2818 (también conocida como PLN 261 + 8.1) contiene las capas externas de una estrella parecida al sol que fueron enviados al espacio interestelar durante las etapas finales de la vida de la estrella. Estos brillantes cubiertas gaseosas fueron derramadas por la estrella después de que se quedó sin combustible para sostener las reacciones nucleares en su núcleo.

Las nebulosas planetarias pueden tener estructuras extremadamente variadas. NGC 2818 tiene una forma compleja que es difícil de interpretar. Sin embargo, debido a su ubicación dentro del cúmulo, los astrónomos tienen acceso a información sobre la nebulosa, como su edad y distancia, que de otro modo no se conocería.

Las nebulosas planetarias se desvanecen gradualmente a lo largo de decenas de miles de años. El núcleo estelar caliente y remanente de NGC 2818 se enfriará durante miles de millones de años como una enana blanca. Nuestro propio Sol se someterá a un proceso similar pero dentro de otros 5 mil millones de años más o menos.

Esta imagen del Hubble fue tomada en noviembre de 2008 con la cámara planetaria de campo ancho 2. Los colores de la imagen representan una gama de emisiones procedentes de las nubes de la nebulosa: el rojo representa el nitrógeno, el verde representa el hidrógeno y el azul representa el oxígeno.

Crédito:
NASA, ESA y el Equipo de Patrimonio de Hubble (STScI / AURA).

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