NGC 4302 y NGC 4298, dos galaxias espirales.

Hubble celebra 27 años con dos amigos cercanos.
NGC 4302 y NGC 4298.

Este imponente emparejamiento cósmico de dos galaxias espirales muy diferentes NGC 4302 y NGC 4298 fue capturado por el telescopio espacial de Hubble de la NASA / ESA. La galaxia NGC 4298 se ve casi cara a cara, lo que nos permite ver sus brazos espirales y los parches azules de formación de estrellas en curso y las estrellas jóvenes. En el disco de borde de NGC 4302 enormes franjas de polvo son responsables de los patrones marrón moteado, pero una explosión de azul en el lado izquierdo de la galaxia indica una región de formación de estrellas extremadamente vigorosa.

La imagen es un mosaico de cuatro capturas separadas de Hubble, tomadas entre el 2 y el 22 de enero de 2017, que han sido cosidas juntas para dar este increíble campo de visión. Dos tipos diferentes de luz emitida por las galaxias - visible e infrarrojo cercano - se han combinado para dar una imagen rica y colorida. Esta luz fue capturada por la Wide Field Camera 3 de Hubble, uno de los instrumentos de imagen más avanzados del telescopio.

El Hubble en órbita.
Desde su lanzamiento el 24 de abril de 1990, Hubble ha sido nada menos que una revolución en astronomía. Desde la primera instalación en órbita del observatorio y durante 27 años el telescopio ha estado explorando las maravillas del cosmos. Tanto los astrónomos como el público han sido testigos de lo que ningún otro hombre en la historia ha visto nunca antes. Además de revelar la belleza del cosmos, el Hubble ha demostrado ser un cofre del tesoro de datos científicos que los astrónomos pueden tener acceso.

La ESA y la NASA celebran el cumpleaños de Hubble cada año con una imagen espectacular. La imagen del aniversario de este año cuenta con un par de galaxias espirales conocidas como NGC 4302 - visto en el borde - y NGC 4298, ambas ubicadas a 55 millones de años luz en la constelación norteña de Coma Berenices. El par, descubierto por el astrónomo William Herschel en 1784, forma parte del Cúmulo de Virgo, una colección gravitatoriamente unida formada por casi 2000 galaxias individuales. La galaxia situada de borde NGC 4302 es un poquito más pequeño que nuestra propia galaxia de la Vía Láctea. La galaxia inclinada NGC 4298 es aún más pequeño: sólo la mitad del tamaño de su compañero.

En sus puntos más cercanos, las dos galaxias están separadas la una de la otra en apariencia por sólo 7.000 años luz de distancia. Debido a esta cercanía, los astrónomos están intrigados por la aparente falta de interacción gravitacional de las galaxias Sólo un débil puente de gas de hidrógeno neutro, no visible en esta imagen, parece que se extienden entre ellos. Faltan por completo las largas colas de marea y las deformaciones en su estructura que son típicas de las galaxias situadas tan cerca unas de otras.

Imagen de autor del Webb.

Los astrónomos han encontrado colas muy débiles de la corriente de gas de las dos galaxias, apuntando en aproximadamente la misma dirección, lejos del centro del racimo de Virgo. Ellos han propuesto que el doble galáctico es una llegada reciente al grupo y que actualmente está cayendo hacia el centro del racimo donde la galaxia Messier 87 que acecha allí, una de las galaxias más masivas conocidas. En sus viajes, las dos galaxias se encuentran con el gas caliente en el medio intra cumular que actúa como un viento fuerte, despojando capas de gas y polvo de las galaxias para formar las colas de marea.

Incluso en su 27° año de funcionamiento, el Hubble continúa proporcionando imágenes verdaderamente espectaculares del cosmos, e incluso a medida que la fecha de lanzamiento de su compañero, el Telescopio Espacial James Webb de la NASA/CSA se acerca, el Hubble no se ralentiza. En su lugar, el telescopio sigue levantando cada vez más el listón, mostrando que todavía tiene un montón de observar por muchos años más. De hecho, los astrónomos están deseando que Hubble y James Webb operen al mismo tiempo y utilicen sus capacidades combinadas para explorar el Universo.

Crédito de la imagen: 
NASA, ESA

Publicado en Hubble el 20 de abril del 2.017.

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