LIGO, primera detección de ondas gravitacionales.

LIGO de la NSF detecta ondas gravitacionales.
La impresión de un artista de las ondas gravitacionales generadas por dos estrellas de neutrones binarias.

La National Science Foundation (NSF) ha anunciado la detección de ondas gravitacionales por el Observatorio de Interferómetro Láser gravitacional-Wave (LIGO), un par de observatorios terrestres en Hanford, Washington, y Livingston, Louisiana.

Albert Einstein predijo la existencia de ondas gravitacionales en su teoría general de la relatividad hace un siglo, y los científicos han estado tratando de detectarlos durante 50 años. Einstein imaginó estas ondas como ondulaciones en el tejido del espacio-tiempo, producida por la aceleración de los cuerpos masivos, tales como los agujeros negros que orbitan entre sí. Los científicos están interesados ​​en la observación y caracterización de estas ondas para aprender más acerca de las fuentes que los producen y sobre la propia gravedad.

Las detecciones de LIGO representan un primer paso muy esperado hacia la apertura de una nueva rama de la astrofísica. Casi todo lo que sabemos sobre el universo proviene de detección y análisis de la luz en todas sus formas en todo el espectro electromagnético - radio, infrarrojo, visible, ultravioleta, rayos X y rayos gamma. El estudio de las ondas gravitacionales abre una nueva ventana en el universo a la  que los científicos esperan que proporcionará información clave que complementará lo que podemos aprender a través de la radiación electromagnética.

Al igual que en otras áreas de la astronomía, los astrónomos necesitan ambos observatorios terrestres y espaciales para sacar el máximo provecho de esta nueva ventana. LIGO es sensible a las ondas gravitacionales dentro de la gama de 10 a 1000 ciclos por segundo (10 a 1000 Hz). Un sistema basado en el espacio sería capaz de detectar ondas a frecuencias mucho más bajas, de 0,0001 a 0,1 Hz, y detectar diferentes tipos de fuentes. La NASA está trabajando en estrecha colaboración con la Agencia Espacial Europea (ESA) para desarrollar un concepto para un observatorio de ondas gravitacionales basado en el espacio.

ESA dirige actualmente la misión LISA Pathfinder, lanzado en diciembre del 2.015 y ahora en su fase de puesta en marcha, para demostrar las tecnologías que podrían utilizarse para un futuro observatorio de ondas gravitacionales basado en el espacio. La NASA aportó su sistema de Reducción de Perturbaciones ST-7 a la carga útil como parte de esa manifestación, ciertas misiones de la NASA están buscando en el cielo emisiones de rayos X y de rayos gamma, señales fugaces de eventos de LIGO. La detección de la luz emitida por una fuente de ondas gravitacionales permitiría una comprensión más profunda del evento a través de cualquiera de estas técnicas solo.

Créditos: 
R. Hurt / Caltech-JPL

Para saber más:
El observatorio de ondas gravitacionales LIGO.
Ondas gravitacionales.

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