Messier 15, cúmulo globular.

Hubble ve un cúmulo antiguo y misterioso.
Messier 15.

El Telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA ha capturado la mejor imagen jamás vista del cúmulo globular Messier 15, una reunión de estrellas muy viejas que orbita el centro de la Vía Láctea. Este racimo brillante contiene más de 100 000 estrellas, y también podría ocultar un raro tipo de agujero negro en su centro.

Esta muestra multicolor de fuegos artificiales es un grupo de estrellas conocido como Messier 15, ubicado a unos 35.000 años luz de distancia en la constelación de Pegasus. Es uno de los cúmulos globulares más antiguos [1] conocido, con una edad de alrededor de 12 millones de años.

Las estrellas azules muy calientes y las estrellas de oro más frescas que se ven en la imagen pululan juntas llegando a ser más concentradas hacia el centro brillante del racimo. Messier 15 es uno de los conglomerados globulares más densos conocidos, con la mayor parte de su masa concentrada en su núcleo.

Sin embargo, esta chispeante chuchería tiene secretos ocultos. Los astrónomos que estudiaron el racimo con Hubble en 2002 encontraron que había algo oscuro y misterioso al acecho en su corazón. Podría ser una colección de oscuras estrellas de neutrones [2], o un agujero negro de masa intermedia. De las dos posibilidades, es más probable que Messier 15 alberga un agujero negro en su centro, al igual que el enorme cúmulo globular Mayall II.

El WFC3 del Hubble.
Se cree que los agujeros negros de masa intermedia forman o bien la fusión de varios agujeros negros más pequeños de masa estelar, o como resultado de una colisión entre estrellas masivas en grupos densos. Una tercera posibilidad es que se formaron durante el Big Bang. En términos de masa, se encuentran entre los tipos de agujero negro más frecuentemente encontrados en la masa estelar y los supermassivos [3], y podrían decirnos cómo los agujeros negros crecen y evolucionan dentro de grupos como Messier 15 y dentro de las galaxias.

Además de este agujero negro, Messier 15 es conocido por albergar una nebulosa planetaria, Pease 1 [4] y fue el primer cúmulo globular conocido por contener uno de estos objetos [5]. Esta nebulosa es visible como el objeto azul brillante justo a la izquierda del centro del racimo.


Esta nueva imagen está compuesta de observaciones de la cámara de campo ancho 3 de Hubble y de la cámara avanzada para sondeos en las partes ultravioleta, infrarroja y óptica del espectro.

Notas
[1] Un cúmulo globular es un grupo de estrellas aproximadamente esférico que orbita el núcleo de una galaxia. La Vía Láctea tiene más de 150 de estos satélites estrellados incluyendo Messier 15. Sin embargo, otras galaxias tienen muchos más cúmulos globulares.Un número asombroso, 160.000, fueron descubiertos recientemente por Hubble en el cúmulo de galaxias Abell 1689. Los racimos globulares contienen algunas de las estrellas más antiguas del Universo.

[2] Una estrella de neutrones se forma a partir del colapso de una estrella masiva. Son muy calientes y muy densas, con una masa media de alrededor de dos masas solares contenidas en un radio de decenas de kilómetros. Si la estrella de neutrones gira sobre si misma se denomina púlsar, se han encontrado púlsares que giran 300 veces por segundo a otros que giran una vez cada veinte minutos.

[3] Los agujeros negros de masa estelar tienen masas de unas cuantas decenas de veces la masa del Sol. Los agujeros negros supermasivos tienen masas que van desde cientos de miles hasta miles de millones de veces la masa del Sol.

[4] Pease 1 también se conoce como PN Ku 648, o Kürster 648.

[5] Desde el descubrimiento de Pease 1, sólo se ha hallado otros tres cúmulos globulares que posean nebulosas planetarias: Messier 22, NGC 6441 y Palomar 6. Este número es tan bajo porque las nebulosas planetarias son una fase muy breve y de corta duración Al final de la vida de las estrellas de masa de baja a moderada, que no son comunes en los conglomerados globulares.

Crédito de la imagen: 
NASA/ESA & Hubble.

Publicado en Hubble el 14 de noviembre del 2.013.

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