NGC 7635, la Nebulosa de la Burbuja.

Hubble captura una enorme burbuja.
NGC 7635.

Esta nueva imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA , lanzada para celebrar el vigésimo sexto año de Hubble en órbita, captura con una claridad impresionante lo que parece una gigantesca burbuja de jabón cósmica. El objeto, conocido como la Nebulosa de la Burbuja, es de hecho una nube de gas y polvo iluminada por la estrella brillante dentro de ella. El vívido nuevo retrato de esta escena dramática gana la Nebulosa de la Burbuja un lugar en el exclusivo salón de la fama de Hubble, siguiendo un impresionante linaje de imágenes del aniversario de Hubble.

Hace veintiséis años, el 24 de abril de 1990, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA fue puesto en órbita a bordo del transbordador espacial Discovery como el primer telescopio espacial de su tipo. Cada año, para conmemorar este día trascendental en la historia del espacio, el Hubble pasa una parte modesta de su tiempo de observación que captura una vista espectacular de un objeto astronómico especialmente elegido.

El objeto del aniversario de este año es la Nebulosa de Burbuja, también conocida como NGC 7635, que se encuentra a 8 000 años luz de distancia en la constelación de Cassiopeia. Este objeto fue descubierto por primera vez por William Herschel en 1787 y esta no es la primera vez que la ha capturado el ojo de Hubble. Sin embargo, debido a su tamaño muy grande en el cielo, las imágenes anteriores de Hubble sólo han mostrado pequeñas secciones de la nebulosa, proporcionando un efecto global mucho menos espectacular. Ahora, un mosaico de cuatro imágenes de la Wide Field Camera 3 (WFC3) de Hubble nos permite ver el objeto entero en una imagen por primera vez.

Esta visión completa de la nebulosa de la burbuja nos permite apreciar completamente la cáscara casi perfectamente simétrica que da nombre a la nebulosa. Esta cáscara es el resultado de un poderoso flujo de gas, conocido como un viento estelar, de la estrella brillante visible a la izquierda del centro en esta imagen. La estrella, SAO 20575, es entre diez y veinte veces la masa del Sol y la presión creada por su viento estelar fuerza el material interestelar circundante hacia fuera en esta forma de burbuja.

La gigantesca nube molecular que rodea a la estrella, que brilla intensamente en la intensa radiación ultravioleta de la estrella, intenta detener la expansión de la burbuja. Sin embargo, aunque la esfera ya mide alrededor de diez años luz de diámetro, sigue creciendo, debido a la presión constante del viento estelar, ¡actualmente a más de 100 000 kilómetros por hora!

Aparte de la simetría de la burbuja en sí mismo, una de las características más llamativas es que la estrella no está situada en el centro. Los astrónomos todavía están discutiendo porqué ocurre ésto y cómo se crea una burbuja perfectamente redonda.

La estrella que causa la burbuja colorida espectacular es también notable por algo menos obvio. Está rodeado por un complejo sistema de nudos cometarios, que se puede ver más claramente a la derecha de la estrella. Los nudos individuales, generalmente más grandes en tamaño que el Sistema Solar y con masas comparables a los de la Tierra, consisten en globos en forma de media luna de polvo con grandes colas arrastradas iluminadas e ionizadas por la estrella. Las observaciones de estos nudos y de la nebulosa en su conjunto ayudan a los astrónomos a comprender mejor la geometría y la dinámica de estos sistemas muy complicados.

Crédito de la imagen: 
NASA, ESA, Hubble Heritage Team

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