NGC 1365, dos visiones de la misma galaxia.

Una elegante galaxia en una luz inusual.
NGC 1365.

Una nueva imagen captada con la poderosa cámara HAWK-I desde el Very Large Telescope de ESO, en el Observatorio Paranal en Chile, muestra la bella galaxia espiral barrada NGC 1365 en luz infrarroja. NGC 1365 es miembro del cúmulo Fornax de galaxias y se encuentra a unos 60 millones de años-luz de la Tierra.

NGC 1365 es una de las más conocidas y estudiadas galaxias espirales barradas y es apodada a veces como la Gran Galaxia Espiral Barrada por su notable forma perfecta, con la barra recta y dos brazos espirales exteriores muy destacados. Más cerca del centro hay, además, una segunda estructura espiral y toda la galaxia está envuelta en delicados trazos de polvo.

Esta galaxia NGC 1365 es un excelente laboratorio para que los astrónomos estudien cómo se forman y desarrollan las galaxias espirales barradas. Las nuevas imágenes infrarrojas de HAWK-I, imagen anterior, están menos afectadas por el polvo que oscurece partes de la galaxia, como ocurre con las imágenes en luz visible, ver siguiente imagen, y revelan muy claramente el resplandor proveniente de un vasto número de estrellas tanto en la barra como en los brazos espirales. Esta información fue obtenida para ayudar a los astrónomos a comprender el complejo flujo de material hacia el interior de la galaxia y cómo éste afecta a las reservas de gas desde donde se pueden formar nuevas galaxias. La enorme barra perturba la forma del campo gravitacional de la galaxia y esto afecta a zonas donde el gas se comprime y desencadena la formación estelar. Muchos cúmulos de enormes estrellas jóvenes perfilan el brazo principal conteniendo cada uno cientos de miles de estrellas jóvenes y brillantes que tienen menos de diez millones de años. La galaxia es muy remota como para que se puedan observar estrellas individuales en esta imagen y la mayoría de las diminutas manchas visibles en esta fotografía son realmente cúmulos de estrellas. En toda la galaxia se están formando estrellas a un ritmo de unas tres veces la masa de nuestro Sol cada año.

Comparación de imágenes de la galaxia NGC 1365
 en luz visible (izquierda) e infrarroja (derecha).

Mientras que la barra de la galaxia consiste principalmente en estrellas antiguas que ya han pasado su plenitud, muchas estrellas nuevas nacen en “maternidades estelares” de gas y polvo en la espiral interior cercana al núcleo. La barra también canaliza gas y polvo gravitacionalmente hacia el centro mismo de la galaxia, donde los astrónomos han descubierto evidencias de la presencia de un agujero negro súper masivo, muy bien escondido entre un gran número de nuevas estrellas intensamente brillantes.

NGC 1365, incluyendo sus dos enormes brazos espirales exteriores, se extiende a lo largo de 200.000 años-luz. A las diferentes partes de la galaxia les toma distintos tiempos realizar una rotación completa alrededor del centro de la galaxia. Las partes exteriores de la barra completan un circuito en unos 350 millones de años. NGC 1365 y las otras galaxias de su tipo han adquirido más notoriedad en los años recientes con las nuevas observaciones que indican que la Vía Láctea puede ser también una galaxia espiral barrada. Tales galaxias son bastante comunes: dos tercios de las galaxias espirales son barradas de acuerdo a estimaciones recientes, y estudiar otras puede ayudar a los astrónomos a comprender nuestro propio hogar galáctico.

Información adicional.
ESO, el Observatorio Europeo Austral, es la principal organización astronómica intergubernamental en Europa y el observatorio astronómico más productivo del mundo. Es apoyado por 14 países: Alemania, Austria, Bélgica, Dinamarca, España, Finlandia, Francia, Holanda, Italia, Portugal, el Reino Unido, República Checa, Suecia y Suiza. ESO desarrolla un ambicioso programa enfocado en el diseño, construcción y operación de poderosas instalaciones de observación terrestres que permiten a los astrónomos hacer importantes descubrimientos científicos. ESO también cumple un rol principal en promover y organizar la cooperación en investigación astronómica. ESO opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en Chile: La Silla, Paranal y Chajnantor. En Paranal, ESO opera el Very Large Telescope, el observatorio óptico más avanzado del mundo. ESO es el socio europeo de un revolucionario telescopio, ALMA, el proyecto astronómico más grande en desarrollo. ESO está actualmente planificando un European Extremely Large Telescope, el E-ELT, telescopio óptico y de infrarrojo cercano de 42 metros de diámetro, que llegará a ser “el ojo más grande del mundo en el cielo”.

Publicado en ESO el 22 de septiembre del 2.010.

El instrumento HAWK-I.
El instrumento HAWK-I del VLT de ESO.

El instrumento HAWK-I montado en el puerto (lateral) Nasmyth del telescopio. HAWK-I está adjunto a Yepun, la Unidad de Telescopio número 4 del VLT de ESO y vio su Primera Luz en la noche del 31 de Julio de 2007. Mientras el telescopio rastrea al objeto celestial bajo estudio, el instrumento entero (2,2 toneladas) debe rotar con gran precisión alrededor de su eje óptico para mantener la imagen estacionaria mientras se toma la exposición.
CréditoESO/S. Guisard

La Gran Espiral Barrada Austral.
NGC 1365.

Girando a 61 millones de años-luz de distancia en la constelación de Fornax (el Horno), está la enorme galaxia NGC 1365. Con 200.000 años-luz de extensión, es una de las galaxias más grandes conocidas por los astrónomos. Ello, sumado a la barra nítidamente definida de estrellas antiguas a lo largo de su estructura, lleva a ser conocida también como la Gran Galaxia Espiral Barrada. Los astrónomos piensan que la Vía Láctea debe verse muy similar a esta galaxia, pero con la mitad del tamaño. El centro brillante de la galaxia se debe, según se cree, a enormes cantidades de gas súper caliente, eyectado del anillo de material que gira alrededor de un agujero negro central. Luminosas y jóvenes estrellas calientes que surgen de las nubes interestelares otorgan a los brazos una destacada apariencia y un color azul. La galaxia barrada y espiral rota un giro completo en 350 millones de años.

Esta imagen que combina observaciones realizadas a través de tres filtros diferentes (B, V, R) con el telescopio danés de 1,5 metros en el Observatorio La Silla de ESO en Chile.

Crédito:
ESO/IDA/Danish 1.5 m/ R. Gendler, J-E. Ovaldsen, C. Thöne, and C. Feron.

Publicado en ESO el 13 de septiembre del 2.010.

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