Nebulosas planetarias bipolares.

Extraña alineación de las nebulosas planetarias.
Imagen mosaico que nos muestra nebulosas planetarias bipolares.
Linea superior de izquierda a derecha:  NGC 6302, NGC 6881, NGC 5189.
Linea inferior de izquierda a derecha:  M2-9, Hen 3-1475, Hubble 5.
Crédito: ESA/Hubble & NASA.


Los astrónomos han utilizado el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA y el Telescopio de Nueva Tecnología de ESO, NTT, para explorar más de 100 nebulosas planetarias en la protuberancia central de nuestra galaxia. Ellos han encontrado que los miembros en forma de mariposa de esta familia cósmica tienden a estar misteriosamente alineados un resultado sorprendente dado sus diferentes historias y propiedades variadas.

Las etapas finales de la vida de una estrella como nuestro Sol dan lugar a una estrella que sopla sus capas externas hacia fuera en el espacio circundante, formando objetos conocidos como nebulosas planetarias en una amplia gama de formas hermosas y llamativas. Un tipo de estas nebulosas, conocidas como nebulosas planetarias bipolares, crean formas fantasmales de reloj de arena o de mariposa alrededor de sus estrellas progenitoras.

El Hubble en órbita.


Todas estas nebulosas se formaron en diferentes lugares y tienen características diferentes. Ni las nebulosas individuales, ni las estrellas que las formaron, interactúan con otras nebulosas planetarias. Sin embargo, un nuevo estudio realizado por astrónomos de la Universidad de Manchester, Reino Unido, muestra ahora sorprendentes similitudes entre algunas de estas nebulosas: muchos de ellos se alinean en el cielo de la misma manera [1].

"Este es realmente un hallazgo sorprendente y, si es cierto, muy importante", explica Bryan Rees, de la Universidad de Manchester, uno de los dos autores del artículo. "Muchas de estas mariposas fantasmales parecen tener sus ejes largos alineados a lo largo del plano de nuestra galaxia.Usando imágenes de Hubble y NTT podríamos tener una muy buena vista de estos objetos, para poder estudiarlos con gran detalle".

Los astrónomos observaron 130 nebulosas planetarias en la protuberancia central de la Vía Láctea. Identificaron tres tipos diferentes, y miraron de cerca sus características y aspecto [2].

"Mientras que dos de estas poblaciones estaban alineadas al azar en el cielo, como se esperaba, encontramos que el tercero, las nebulosas bipolares, mostró una sorprendente preferencia por una alineación particular", dice el segundo autor Albert Zijlstra, también de la Universidad de Manchester. "Si bien cualquier alineación en todo es una sorpresa, tenerlo en la región central llena de gente de la galaxia es aún más inesperado".

Se cree que las nebulosas planetarias están esculpidas por la rotación del sistema estelar del que se forman. Esto depende de las propiedades de este sistema, por ejemplo, si es un binario [3], o tiene un número de planetas que orbitan, lo que puede influir en gran medida la forma de la burbuja soplada. Las formas de las nebulosas bipolares son algunas de las más extremas, y se cree que son causadas por chorros que soplan la masa hacia fuera desde el sistema estelar perpendicular a su órbita.

El New Tecnolgy Telescope (NTT) de ESO
 de 3,6 metros en su cúpula octogonal.
Crédito: ESO/ C.Madsen.


"La alineación que estamos viendo para estas nebulosas bipolares indica algo extraño sobre los sistemas estelares dentro de la protuberancia central", explica Rees. "Para que se alineen en la forma en que vemos, los sistemas estelares que formaron estas nebulosas tendrían que girar perpendicularmente a las nubes interestelares de las que se formaron, lo cual es muy extraño".

Mientras que las propiedades de sus estrellas progenitoras dan forma a estas nebulosas, este nuevo hallazgo sugiere otro factor más misterioso. Junto con estas complejas características estelares están las de nuestra Vía Láctea; Toda la protuberancia central gira alrededor del centro galáctico. Esta protuberancia puede tener una mayor influencia de lo que se pensaba en toda nuestra galaxia - a través de sus campos magnéticos. Los astrónomos sugieren que el comportamiento ordenado de las nebulosas planetarias podría haber sido causado por la presencia de fuertes campos magnéticos como el bulto formado.

Como tales nebulosas más cercanas a la casa no se alinean de la misma manera ordenada, estos campos tendrían que haber sido muchas veces más fuertes que en nuestro barrio actual [4].

"Podemos aprender mucho estudiando estos objetos", concluye Zijlstra. "Si realmente se comportan de esta manera inesperada, tiene consecuencias no sólo para el pasado de las estrellas individuales, sino para el pasado de toda nuestra galaxia".

Notas
[1] El "eje largo" de una nebulosa planetaria bipolar corta las alas de la mariposa, mientras que el "eje corto" corta a través del cuerpo.

[2] Las formas de las imágenes de la nebulosa planetaria se clasificaron en tres tipos, siguiendo convenciones: elípticas, con o sin estructura interna alineada, y bipolares.

[3] Un sistema binario consiste en dos estrellas girando alrededor de su centro de gravedad común.

[4] Se sabe muy poco sobre el origen y las características de los campos magnéticos que estaban presentes en nuestra galaxia cuando era joven, por lo que no está claro cómo han cambiado con el tiempo.

La investigación se presenta en un documento titulado "Alineación de los vectores de impulso angular de las nebulosas planetarias en el bulto galáctico", para aparecer en las notificaciones mensuales de la Royal Astronomical Society.

El equipo de astrónomos de este estudio está formado por B. Rees (Universidad de Manchester, Reino Unido) y A. A. Zijlstra (Universidad de Manchester, Reino Unido). Bryan Rees llegó tarde a la investigación de la astronomía - decidió hacer un doctorado después de su jubilación anticipada y este trabajo formó parte de su tesis.

Crédito de la imagen:
NASA, ESA, A. Zijlstra Reconocimiento: Josh Barrington.

Publicado en Hubble  y ESO el 3 de septiembre del 2.013.

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