A vueltas con la galaxia más distante jamás encontrada.

Grandes observatorios de la NASA se unen para encontrar imágenes ampliadas y estiradas de la galaxia más distante, SPT0615-JD.
Esta imagen del Telescopio Hubble de la NASA/ESA nos muestra la galaxia más distante estirada y amplificada mediante un fenómeno denominado como lente gravitacional. Crédito: NASA/ESA & B. Salmon (STScI).

Un estudio intensivo en las profundidades del universo por los telescopios espaciales Hubble y Spitzer de la NASA ha encontrado la aguja en el pajar: la galaxia más lejana que se haya visto en una imagen que ha sido estirada y amplificada por un fenómeno llamado lente gravitacional.

La galaxia embrionaria llamada SPT0615-JD existía cuando el universo tenía solo 500 millones de años. Aunque se han visto algunas otras galaxias primitivas en esta época primitiva, todas se parecen esencialmente a puntos rojos, dado su pequeño tamaño y tremendas distancias. Sin embargo, en este caso, el campo gravitacional de un cúmulo de galaxias de primer plano masivo no solo amplificó la luz de la galaxia de fondo sino que también ungió su imagen en un arco (aproximadamente 2 segundos de arco).

Spitzer. Crédito: NASA/JPL-Caltech.

"No se ha encontrado ninguna galaxia candidata a una distancia tan grande que también proporcione la información espacial que tiene esta imagen de arco. Al analizar los efectos de las lentes gravitacionales sobre la imagen de esta galaxia, podemos determinar su tamaño y forma reales". dijo el autor principal del estudio, Brett Salmon del Space Telescope Science Institute en Baltimore. Él está presentando su investigación en la 231 reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Washington.

Primero predicho por Albert Einstein hace un siglo, la deformación del espacio por la gravedad de un objeto en primer plano masivo puede iluminar y distorsionar las imágenes de objetos de fondo mucho más distantes. Los astrónomos usan este efecto de "lente zoom" para buscar imágenes amplificadas de galaxias distantes que de otro modo no serían visibles con los telescopios actuales.

SPT0615-JD se identificó en el Sondeo de Agrupamiento de Lentes de Reionización de Hubble (RELICS de sus siglas en inglés) y en el programa complementario S-RELICS Spitzer. "RELICS fue diseñado para descubrir galaxias distantes como estas que se magnifican lo suficiente como para estudiarlas en detalle", dijo Dan Coe, investigador principal de RELICS. RELICS observó 41 cúmulos de galaxias masivas por primera vez en infrarrojo con Hubble para buscar galaxias con lentes distantes. Uno de estos clusters fue SPT-CL J0615-5746, que analizó Salmon para hacer este descubrimiento. Al encontrar el arco de la lente, Salmon pensó: "¡Oh, guau! ¡Creo que estamos aprendiendo algo!"

Hubble. Crédito: NASA/ ESA & Hubble.
Al combinar los datos de Hubble y Spitzer, Salmon calculó el tiempo de retroceso a la galaxia de 13.3 mil millones de años. El análisis preliminar sugiere que la diminuta galaxia pesa no más de 3 mil millones de masas solares (aproximadamente 1/100 de la masa de nuestra galaxia de la Vía Láctea completamente desarrollada). Tiene menos de 2.500 años luz de diámetro, la mitad del tamaño de la Pequeña Nube de Magallanes, una galaxia satélite de nuestra Vía Láctea. El objeto se considera prototípico de las galaxias jóvenes que surgieron durante la época poco después del Big Bang.

La galaxia se encuentra justo en los límites de las capacidades de detección de Hubble, pero solo es el comienzo de las capacidades de la próxima misión James Webb Space Telescope NASA, dijo Salmon. "Esta galaxia es un objetivo emocionante para la ciencia con el telescopio Webb, ya que ofrece una oportunidad única para resolver poblaciones estelares en el universo primitivo". La espectroscopía con Webb permitirá a los astrónomos estudiar en detalle la tormenta de fuego de la actividad de nacimientos de estrellas que tiene lugar en esta época temprana y resolver su subestructura.

Lente gravitatoria en inglés. 
Crédito: NASA/ESA & Hubble.


El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California, gestiona la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de Misión Científica de la NASA en Washington. Las operaciones de ciencia de D.C. se llevan a cabo en el Centro Científico Spitzer en Caltech en Pasadena. Las operaciones de la nave espacial se basan en Lockheed Martin Space, Littleton, Colorado. Los datos se archivan en el Infrared Science Archive ubicado en IPAC en Caltech. Caltech maneja el JPL para la NASA.

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea). El Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland, administra el telescopio. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore lleva a cabo operaciones científicas de Hubble. STScI es operado para la NASA por la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía, Inc., en Washington.

Contactos.
Jet Propulsion Laboratory, Pasadena, Calif.
818-354-6278

Ray Villard 
Space Telescope Science Institute, Baltimore, Maryland 
410-338-4514 

Laurie Cantillo / Dwayne Brown
NASA Headquarters, Washington
202-358-1077 / 202-358-1726

Comunicado de prensa, 11 de enero del 2.018.


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